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计算力重开眼,英特尔在VR领域都做了些什么

2017年10月27日 08:24:0238250YIVIAN

当说起虚拟现实时,你可能首先想到的公司是OculusHTC Vive和索尼PlayStation。英特尔是世界第二大的半导体芯片制造商,同时也在积极参与至虚拟现实领域,只是英特尔并不像头显厂商那么“外向”。然而,名下CPU正在驱动市场上一系列PC的英特尔同样希望VR能实现腾飞,从而鼓励消费者升级他们的设备。

英特尔虚拟现实卓越中心总监金姆·帕里斯特(Kim Pallister)解释说,英特尔众多目标之一是帮助VR开发者充分利用其计算能力。没错,拥有一枚强大显卡是必要条件,但驱动设备的CPU不应该成为事后烟。

他说:“VR是一种高性能的用例,我们喜欢高性能的用例。它们令人们为PC感到兴奋,它们为我们提供了机会去讲述一个关于底层平台和底层计算,以及所有其他平台成分将如何改善这种体验的故事。”

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“我们说,好的,最初的关注焦点是图形和头显。你有高分辨率显示器,你有很多可用的像素。所以人们存在这么一种观点,‘嘿,一切都在于图形’。我们则说,‘嘿,我们认为驱动模拟,完成幕后的物理,在3D游戏应用程序中做的所有东西,并且同时是以每秒90帧的速度来实现,而不是说每秒30帧或甚至是每秒60帧的速度,这一切也将需要平台上的大量计算性能。”

“我们开始证明这一点,并做了一些事情。我们与一些游戏开发者合作,表明当你有额外的计算性能或余量可用时,你可以为内容添加更多的点缀和更多的效果,支持一些令其更具沉浸感的功能。所以我们在过去一年里做了一些东西,比如《星际迷航:舰桥船员》,《亚利桑那阳光》,《战锤:末世鼠疫》。我们说,‘嘿,这能在最低规格设备上的Oculus或Vive上运行,但如果你有一台更高性能的机器,你就会认识到设备存在足够的性能,你可以向计算引擎投入更多的物理,更多的粒子…更多的烟雾效果,以及诸如此类的东西。”

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虽然游戏正位于VR的聚光灯之下,但跟许多其他公司一样,英特尔相信VR可以应用于一系列不同的行业中。帕里斯特指出,英特尔一直在向医学界展示用于医疗模拟和培训的VR解决方案,向工程师展示用于CAD等设计用途的VR解决方案等。VR在企业市场上的用例跟娱乐领域一样多。

有人可能会说,英特尔之所以会大力推动VR的原因是,VR/AR成为更主流的计算范式将能确保自己的芯片业务能够蓬勃发展。但帕里斯特认为,VR/AR所带来的PC销量增长显然是对英特尔的一个好处,他不同意这是英特尔的主要动力。

他说:“不要只是说我们感兴趣的原因是,这能促使设备或人们去升级。我们感兴趣的原因是,它真的非常棒。我是VR的早期支持者之一,我在90年代中期曾供职于另一家公司并负责跟VR相关的东西。我想说的是:每十年左右只有一次机会你会碰上初次尝试就会喜欢上的东西,这真的很神奇。”

“对于我自己来说,这就像是你第一次在90年代看到一枚运行着Quake GL的3D效果图形显卡,这是一个大开眼界的时刻。就像你第一次触摸到iPhone,然后用手指缩放照片那样。你的反应就像是,‘哇,移动手机将永远改变’,对吧?我认为,几乎所有第一次体验Vive的用户基本上都会说这真的很特别。”

“然后问题变成是,好吧,它同时也很复杂,很高端,相当昂贵。你如何能使它变得更亲民,更容易,更好,并有更广泛的用例呢?所以市场存在兴趣,我们对此会说,‘当然,就像高性能游戏一样,会存在一群想要得到最好的用户’。他们会购买高端机器,这是他们购买最好东西,购买高端CPU,或者更早升级的另一个原因。”

“这一切都很棒。但是,我们也在做一些实际上会使其覆盖整个范畴的事情。很多放在微软(及其混合现实)努力的注意力是,他们使其无需高端图形解决方案,并使其能够运行在一台15瓦的笔记本电脑上。因为我们认为重要的是,对一些人而言,他们会说,‘是的,但我只会买一台笔记本,而我需要这台笔记本足够轻薄,能够适合我的包包,我想把它带到学校或工作或其他地方。所以我不可能购买一台大型高端桌面游戏PC。’我们认为重要的是,市场上也存在一种能满足这部分人群的VR。”

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英特尔认为VR将在各种设备上不断发展,而高端PC可能并不总会处于这种体验的核心。事实上,如果你正在谈论即将到来的Oculus GO VR一体机或像谷歌Daydream这样的移动解决方案时,VR方程式可能会删除PC这一要素。

即便是那种VR格式,英特尔也存在一定的参与基础。英特尔RealSense摄像头技术是硬件方面的关键因素,能够为其合作伙伴提供VR中的内向外追踪。尽管终有一天会存在合理标价的终极体VR一体机,但在那之前的一段时间里,人们必须维持好价格与性能之间的平衡。

帕里斯特表示:“就像通用的机器一样,你可以从手机一直走到高性能PC。随着人们不断拓展一体机设备的能耗频谱,价格频谱和功能频谱,由于成本和性能之间的权衡,它们将变得十分有趣。人们将被迫选择他们想要做的事情。Oculus谈到了Santa Cruz。我们必须耐心等待,看看其最终能实现什么。但至少从他们的视频中可以看出,这像是某种中档的性能表现,而不是说跟基于Unreal 4的高性能桌面游戏一样,对吧?”

“会不会有人说,‘对呀,我想要VR版的任天堂Wii,更低的照片级真实感,但却更方便?呢’我相信会有这么一群人。我想再次说明的是,我认为如果在设备与通用设备之间,高性能与低性能之间存在广泛的选择,这对整个行业来说都是好事。这为人们提供了更多的选择,并为所有的开发者带来了更多的受众。”

即使消费者不会购买VR一体机,帕里斯特也赞同无缆线限制对VR体验来说至关重要。所以,这正是英特尔大力发展WiGig技术的原因(一种可提供高速通信的无线60 GHz频段,能有效替代显示器,USB设备和VR头显之间的缆线)。

帕里斯特说:“我们认为,尽管这仍然需要使用插电线的高性能PC来提供所有的性能,但诸如让PC体验成为一种无线体验这样的事情是整个行业都希望实现的目标。HTC在数个月前宣布了他们正在与我们合作,我们在研发基于WiGig技术的Vive配件…这是一种相当没有妥协的体验。如果你同时实验有缆线和无缆线的体验,除了模块的重量之外,你将很难区分两者。”

“所以我们在硬件端正在带来一系列作为技术配料的东西,能够让VR不断变得更好。”

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VR的确在变得越来越好,但大众市场至今都似乎没有注意到,因为销售增速已经减缓下来。帕里斯特说,尽管分析师的评估不佳,但英特尔并不关心这一点。

他说:“跟手机相关的火箭般出货量已经宠坏了大家,对吧?大家似乎都像是,‘我们需要在两年内看到数亿台的设备销量,否则它就不值一提’。我们都这样被宠坏了。”

“如果你回到当前VR时代的一开始,我认为你会听到更多宽容的说法,就像‘嘿,这需要一定的时间,不是吗?’如果VR要走向大众普及,不再局限于硬核玩家或诸如此类,我们还需要一定的东西。好消息是,你将要看到一系列针对这些问题的优秀解决方案在今年年底和明年年初出现,我认为这将使2018年比前一年有所改善。”

其中一个问题是价格。高端头显的建议零售价已经有了大幅度的下降(Oculus日前宣布Rift+Touch的捆绑包价格永久降价至399美元),并且只会继续下降。另一个关键问题是为VR用户带来梦幻般的内容。这仍然是一项正在进行中的工作,但帕里斯特所看到的一切令他十分鼓舞。。

他坦诚:“我有一定的担忧。不是说内容的数量。有很多人为Steam VR带来了非常有趣的事情,但我认为你需要质量内容的引导,以及付费用户的基数达到一个临界点,能够足以维持这些内容的发展,并且可以实现盈利,或许它们中的一部分可以获利。在那发生之前,你仍然会看到一些内容需要接受赞助,或成为独占内容,或其他能帮助开发者维持收支平衡的做法。”

“尽管如此,现在确实有些大制作内容即将上线。在早期的时候存在一种忧虑,《Space Pirate Trainer》,《Job Simulator》和其他游戏…它们固然非常有趣,但当时人们为一台头显支付了600美元,而他们中有些人会期待像《侠盗猎车手》或诸如此类的游戏。如果我是一名硬核玩家,我会想体验这些大牌游戏。”

“现在Bethesda已经公布了三款内容,Valve正在开发一个内容,然后诸如育碧和其他大牌厂商正在入局。所以尽管尚未出现1亿美元制作的内容,但现在绝对有3A级游戏在涌入,无论是根据同一个IP添加一个VR模式还是说制作一款较小的体验,并且配以同等级别的打磨。”

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随着头显厂商正在努力实现无线功能和添加内向外追踪,系统将能更加轻便,同时不再需要追踪器或缆线,而VR将可以达到一个转折点。此外,随着市场正在越来越多地关注VR,帕里斯特相信能伴随游戏行业一同蓬勃发展的另一个细分市场将会同时兴起:电竞。英特尔已经与ESL电子竞技联盟一同开设了史上第一个VR电竞联赛,The VR Challenger League。这项赛事于OC4大会上正式启动,所涉及游戏是《The Unspoken》和《Echo Arena》。

帕里斯特评论说:“我们正在将VR视为一个新的令人兴奋的游戏矢量,我们认为这是非常地自然契合。随着它达到了临界群体,电竞和VR将存在一定的重合,而我们认为这将是一件非常激动人心的事情。”

“不仅仅只是说这两个领域非常热门,当然,巧克力点上花生酱会更好。一方面,如果你在任何多用户VR环境中呆上任意时间,这都是非常震撼的体验。当你看到另一个人的时候,它的魔力就会(乘以十)。显然,电子竞技对此有所贡献。所以对于玩家而言,进入一个竞技场的感觉,看到人们在你周围,意识到他们是活生生的人类,你的肾上腺素就会大大产生。”

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将VR与电子竞技相融合的另一个方面是,普通观众将能更容易接受和享受这种体验。帕里斯特说:“从另一个角度来看,我们认为有可能让不玩游戏的人认为电竞十分有趣。如果你曾经看过《英雄联盟》比赛,或者其他我根本不会玩的热门电竞比赛。当我观看这种比赛的时候,我不知道发生了什么,我完全不会知道。但如果我在一个虚拟环境中看到两个玩家拿着剑刃彼此相对,我不需要了解所有的规则都能知道发生了什么。”

“这是否意味着它将成为下一个NFL呢?可能不会很快。但它有可能达到像《美国角斗士》那样的地步吗(如果你还记得)…?从我们的角度来看,我们认为玩家将会感到兴奋,同时有可能令观众感到兴奋。”

没有VR头显的观众也不会被忽略。帕里斯特说:“在电竞之外还有大量的实验,而这绝对能应用于电竞。对于把用户在VR中的体验传达给那些VR之外的人的最好方法,其中一件大多数都认同的事情是通过视频直播。”

“有很多人在捣鼓游戏内的摄像机系统。这在日前的Oculus Connect大会上进行了演示。我们在那里进行了一场《Echo Arena》的比赛,一组玩家在一边,一组玩家在另一边,然后设置了一个巨大的屏幕,就像是场边的传统3D渲染一样。”

无论是VR开发者,VR头显厂商还是VR电竞,英特尔都希望参与其中。这有可能会帮助下一代硬件的发展,或者更重要的是,推动大众市场和企业市场的更多采用。

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